viernes, 1 de febrero de 2013

¿Qué es una pila de lixiviación de oro?


La lixiviación es el proceso metalúrgico que permite extraer un sólido de otro sólido en un medio líquido (imaginemos por un momento que tenemos un dado con puntos negros sumergido en un vaso de agua, si se pudiera extraer los puntos negros del dado en medio del agua diríamos que estamos lixiviándolo). El concepto es simple ya que el dado con puntos es como el mineral con oro donde los puntos negros son como el oro y el medio líquido que permite la operación es en realidad una solución cianurada obtenida como combinación de cianuro, agua y cal. El cianuro es normalmente cianuro de sodio comercial, el agua es agua fresca neutra y la cal se utiliza para elevar el pH de la solución evitando así que se forme el peligroso ácido cianhídrico el cual no podrá formarse puesto que la cal va a proporcionar a la solución un medio básico donde los ácidos no pueden formarse.
Para lograr el proceso de lixiviación de oro debe acondicionarse una pila de mineral con todas las medidas de estabilidad y seguridad que las buenas prácticas de diseño de ingeniería de minas recomiendan dentro de lo que la legislación permite. Esta pila se denominará Pad de lixiviación y deberá estar dotada de una base impermeable de geomembrana doble con tubo de control diseñada en forma aislada del suelo original del terreno que lo sustenta. De esta manera el mineral dispuesto en la pila podrá ser bañado con la solución cianurada para la extracción del oro.
Para lograr la composición de la base se requiere completar todas las indicaciones del estudio geotécnico y Geomecánico de la pila lo que implica hacer todas las excavaciones, corte, colocación de drenes para el desvío de aguas naturales y relleno estructural incluyendo suelo de baja permeabilidad donde sea necesario reemplazando materiales hasta lograr la consistencia de diseño para la instalación de la pila. Una vez logrado el terreno base debe conformarse una capa suave de material y geotextiles donde aplique para la colocación segura de la geomembrana plástica la cual es fabricada y preparada en diversos espesores según diseño, tendida y acondicionada con las pendientes del caso para el funcionamiento apropiado del sistema colector de solución lixiviada que pueda luego ser bombeada a la planta para extraer el oro. La geomembrana puede acondicionarse rápidamente e instalarse mediante procesos simples de soldadura en frio que los fabricantes instalan según el diseño de la futura pila.  
La pila queda conformada una vez que se cargan las celdas de lixiviación según el diseño operacional asegurándose de cargar las celdas con el blending apropiado o diferenciando las leyes cargadas para efectos de manejo metalúrgico de las plantas. El mineral es bañado por la solución lixiviante (combinación de cianuro, agua y cal)  que al bañar el mineral extrae el oro logrando percollar un cianuro doble de sodio y oro que es derivado a la planta de beneficio como solución colectada por bombeo. Una vez procesada sea por absorción o por merrill crowe el oro es separado y la solución pobre pasa a denominarse solución barren la cual es enriquecida para ser recirculada nuevamente con solución fresca para volver a bañar la pila de lixiviación generando un reciclaje de solución cianurada económica y ambientalmente rentable para todo el proceso.    
La pila de lixiviación crece hasta convertirse en una enorme instalación o cerro en superficie que es permanentemente bañado por solución lixiviante mientras dure la vida útil de la mina. La experiencia nos nuestra que pilas de lixiviación pueden seguir extrayendo oro solo recirculando su solución varios años después de cerrar la extracción en mina siendo aún rentables. Al momento de cierre de mina, una vez agotado la extracción rentable la pila es lavada con agua y soluciones detoxificantes para cortar el cianuro de manera que pueda devolverse al medio ambiente soluciones neutras con agua limpia. Luego el material una vez secado es perfilado, cubierto con capas de arcilla y/o encapsulado si el mineral presenta características de generación de acidez de largo plazo, luego de lo cual es rellenado con capas de suelo superficial y sellado con una nueva cubierta vegetal que lo mimetiza con el paisaje natural lográndose estabilidad física, geoquímica y ambiental a la vez de recuperando el impacto visual de su estructura en el medio ambiente.
En el Perú existe acumulada una gran experiencia en el diseño, instalación, acondicionamiento, construcción y operación de pilas de lixiviación de oro para desarrollar operaciones de distinto tamaño empresarial. La industria peruana cuenta con los equipos y la tecnología necesaria para desarrollar instalaciones seguras, eficientes y ambientalmente apropiadas.  

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